DU LỊCH… GẦN NHƯ MIỄN PHÍ

Lời giới thiệu:
Đây là loạt bài nhằm giúp độc giả thu thập được những thông tin hữu ích cho việc du lịch khắp nơi trên thế giới mà gần như miễn phí, hay đúng hơn là với giá rất rẻ, không tốn kém nhiều như người ta tưởng.
Các thông tin được trình bày đều là những dữ kiện hoàn toàn hợp pháp, dễ thực hiện, phần lớn là không tốn kém hay đòi hỏi người tham dự phải đóng lệ phí hay niên liễm nào, và có thể áp dụng tuỳ theo sở thích lựa chọn của mỗi người tuỳ từng giai đoạn thích hợp.
Để giúp cho bài viết được sống động và bớt khô khan tẻ nhạt, tác giả thỉnh thoảng xen vào những kinh nghiệm riêng tư của chính mình đã từng trải qua trong những chuyến du lịch được tường thuật.

Cách thức lấy nhiều điểm  nhanh nhất

Như đã trình bày trong bài viết kỳ trước, chúng tôi đã giới thiệu những thẻ tín dụng được xem là tốt nhất cho người mới bắt đầu vào thú vui này. Mục đích đầu tiên của kẻ viết bài này muốn giúp cho những người lúc đầu còn tỏ vẻ ngần ngại, hoặc chưa hoàn toàn tin tưởng về chuyện làm sao để có thể du lịch . . . gần như miễn phí.
Tác giả cũng muốn lấy kinh nghiệm của bản thân, tuy vẫn luôn thích du lịch đó đây để thăm lại bè bạn và được thấy nhiều nơi mới lạ cho mở mang kiến thức, nhưng cũng không phải là người có dư dả tiền bạc để có thể vui chơi thoải mái theo kiểu không đắn đo về tiền bạc. Vì thế nên cần phải biết tìm kiếm những nguồn thông tin đa dạng và hữu ích để biết được đâu là những nơi có thể được mua vé với giá tốt nhất, thường được gọi là “best deals”. Một trong những phương thức hữu hiệu nhất chính là phải tốn công truy tìm đủ các nguồn cung cấp và so sánh để biết những món hàng hoặc dịch vụ nào có thể được so sánh là tốt nhất (không nhất thiết phải là rẻ nhất), một hình thức lựa chọn mua sắm được gọi là “shop around”.
Trong lãnh vực sưu tầm các dịch vụ du lịch với giá tốt nhất, chúng ta có thể biết là cách thức truy lùng trên mạng Internet đa phần rất hữu dụng để giúp người tiêu thụ có thể mua được những vé máy bay với giá rẻ nhất, hoặc thuê xe mướn và phòng ngủ khách sạn cũng với giá tốt nhất, rẻ hơn rất nhiều so với giá bình thường được niêm yết chính thức. Phần lớn các loại “best deals” này thường đòi hỏi người mua phải nhanh chóng đáp ứng các hình thức quảng cáo đặc biệt, thường là đi kèm với “coupon” hay “code” nào đó được ghi trên mẩu quảng cáo thì mới được hưởng giá rẻ. Hoặc là phải chấp nhận mua vé đi vào những ngày giờ trong khoảng thời gian giới hạn nào đó.
Gần đây chúng tôi đã tìm hiểu về trò chơi tích tụ thật nhiều điểm “miles và points” của các hãng máy bay và khách sạn qua phương tiện nhanh nhất, và rẻ tiền nhất là qua việc ghi danh xin các thẻ tín dụng (credit cards) mới, và từ đó sẽ được tặng thưởng một số điểm rất lớn (big bonus) khoảng từ 30,000 đến 50,000 điểm, thậm chí có những lúc lên cao đặc biệt đến 100,000 điểm. Tính trung bình, 1 điểm này có trị giá ít nhất là 1 xu, do đó số tiền thưởng này có thể được xem là trị giá từ $300 đến $500, và lên đến $1,000 như trường hợp đặc biệt kể trên (của thẻ Chase Sapphire Reserve được giới thiệu trong bài viết đầu tiên của loạt bài này). Tuy nhiên, nếu không đổi số điểm này ra tiền mặt, mà dùng vào cách dịch vụ như mua vé máy bay hoặc thuê phòng khách sạn, trị giá của các điểm này còn cao nhiều hơn nữa, mà sau này quý bạn sẽ lần lượt được giải thích để hiểu rõ hơn.
Sau ngày 12/3 vừa qua, số điểm thưởng “big bonus” của thẻ Chase Sapphire Reserve đã giảm xuống chỉ còn có 50,000 điểm thay vì 100,000 điểm như lúc đầu. Dĩ nhiên, các thẻ tín dụng mới này cũng còn cung cấp nhiều dịch vụ và quyền lợi rất hữu ích cho việc du lịch rất thoải mái… mà gần như không tốn tiền, chẳng hạn như hoàn trả lại cho quý vị $300 mỗi năm khi trả tiền cho bất cứ dịch vụ gì liên quan đến du lịch (gọi là travel credit), và nếu dùng các thẻ đó để thuê mướn xe thì khỏi cần lo lắng chuyện phải mua thêm bảo hiểm vì các nhà băng chủ thẻ tín dụng đã bao giàn rồi (primary coverage) chứ không cần đến hãng bảo hiểm xe nhà của mình, chưa kể đến một quyền lợi khác mà kẻ viết bài này rất ưa chuộng: đó là được quyền sử dụng các phòng nghỉ giải lao (lounges) rất sang trọng và lịch sự với thức ăn và rượu bia giải khát hoàn toàn miễn phí trong lúc ngồi chờ lên máy bay, một dịch vụ rất xa xỉ thường chỉ dành cho những khách hàng mua vé máy bay loại “business &first class” đắt khủng khiếp.
Cách thức chơi để tích tụ thật nhiều “miles & points” một cách nhanh chóng mà không tốn kém gì hết chính là việc xin các thẻ tín dụng mới, rồi sau đó dùng các thẻ này để tiêu thụ hay mua sắm một số tiền nào đó theo đòi hỏi (thường là $3,000 trong vòng 90 ngày đầu). Mà điều này thật ra cũng không phải là một đòi hỏi khó khăn gì cho cam, vì tính ra trung bình nó chỉ cần chúng ta tiêu pha mỗi tháng $1,000, tương đối còn thấp hơn nhiều chi tiêu trong ngân sách gia đình của nhiều người Việt chúng ta.
Vấn đề cốt lõi mà chúng ta chỉ cần chú tâm thực hành từ lúc này là hãy dồn tất cả mọi thứ tiêu pha bằng thẻ tín dụng thay vì tiền mặt hoặc chi phiếu như thói quen từ trước tới nay. Dĩ nhiên, chúng ta cũng phải có thói quen là trả tiền hết tất cả những hóa đơn các thẻ tín dụng này gửi về mỗi tháng, để không phải trả tiền lời của các thẻ tín dụng mà phần lớn dân Mỹ thường mắc phải do thói quen tiêu tiền “vung tay quá trán” rất phổ thông trong xã hội tiêu thụ hàng đầu này.
Và rồi sau khi lấy điểm thưởng “big bonus” đó, chúng ta lại xin một thẻ thứ hai để dồn tất cả những chi tiêu hàng tháng để có thể lấy thêm phần thưởng từ 30,000 đến 50,000 điểm của thẻ mới này (cho dù là của một ngân hàng khác hay một hãng máy bay khác). Và chúng ta cứ lần lượt thực hiện các bước tương tự cho những thẻ tín dụng thứ 3, thứ 4, v.v… tùy theo khả năng tiêu xài của mỗi người. Nói chung, đó là những thứ tiêu xài mà trước sau gì chúng ta cũng phải tiêu, chẳng hạn như tiền đi chợ, mua sắm quần áo, tiền trả bảo hiểm nhà cửa, tiền đổ xăng, v.v…
Thông thường những thẻ tín dụng cho các điểm thưởng to lớn ích lợi như trên thường đòi hỏi khách hàng phải đóng một lệ phí hàng năm (annual fee) khoảng từ $49 đến $95. Cho dù có phải trả những lệ phí này, chúng ta cũng có lợi nhiều hơn vì trị giá của phần thưởng (từ $300 đến $500 hay hơn nữa) đã cao hơn lệ phí hàng năm rồi.
Tuy nhiên, để dụ cho khách hàng tiêu thụ dùng các thẻ tín dụng, phần lớn các nhà băng đều miễn lệ phí này (waive fee) cho năm đầu, coi như đã tặng miễn phí cho chúng ta những điểm thưởng to lớn như vậy. Rồi đến năm sau khi đến lúc phải gia hạn cho năm sau, chúng ta có thể gọi các nhà băng để xin đóng các thẻ tín dụng này để khỏi phải đóng lệ phí. Trên thị trường hiện nay, có khoảng trên cả trăm các thẻ tín dụng khác nhau để chúng ta có thể xin và tích tụ những số điểm thưởng to lớn như vậy.
Nếu tìm hiểu kỹ lưỡng thêm, chúng ta sẽ biết là phần lớn các nhà băng sẽ tiếp tục tặng các điểm thưởng to lớn như vậy nếu như mình không có xài các thẻ tín dụng này trong khoảng thời gian từ 18 đến 24 tháng. Điều này có nghĩa là chúng ta chỉ cần xin một thẻ tín dụng rồi xài đủ mức để lấy được bonus, và sau đó đóng lại thẻ này khi đến hạn phải trả lệ phí cho năm sau. Và đúng hai năm sau, nộp đơn xin lại thẻ này lần nữa, và tiếp tục được hưởng lại “big bonus” như trước. Chiêu thức này thường được gọi là “churning” trong giới những người theo rõi thú vui lấy điểm để đi du lịch miễn phí, mà về sau khi làm quen dần với nó quý bạn sẽ được nghe nói đến nhiều lần. Đây cũng là cách thức mà các nhà băng cấp thẻ tín dụng muốn ngăn cản những người chỉ chuyên lợi dụng khe hỡ này để xin thẻ tín dụng rồi lấy điểm thưởng, sau đó đóng lại trương mục và một thời gian ngắn sau đó lại xin nộp lại thẻ mới như lúc ban đầu để tiếp tục lãnh thưởng.
Cho đến nay, chỉ có American Express là nhà băng cấp thẻ tín dụng áp dụng quy tắc chỉ cấp số điểm thưởng một lần duy nhất mà thôi, gọi là “lifetime benefit”. Do đó, khi nộp đơn xin các thẻ tín dụng của American Express, cần phải chú ý để biết xem là số điểm thưởng lúc đó có phải là mức cao nhất hay không. Nên nhớ là các điểm thưởng của các thẻ tín dụng này không phải lúc nào cũng đồng nhất, thay đổi khác nhau tuỳ theo từng khách hàng, và từng thời điểm mà ngân hàng có thể tặng nhiều hay ít số điểm này.
Như vậy, chỉ trong một thời gian ngắn khoảng 1, 2 năm đầu tiên khi chú ý vào việc xin các thẻ tín dụng mới để lấy điểm “big bonus” giống như chúng tôi đã làm, quý bạn cũng có thể tích tụ được khoảng vài trăm ngàn điểm một cách không khó khăn. Dĩ nhiên, đối với những người có khả năng tiêu xài nhiều hơn, hoặc có thêm những cơ sở tiểu thương, và do đó cần phải mua sắm nhiều hơn thì đương nhiên quý vị có thể xin cùng lúc nhiều thẻ khác nhau mỗi 3 tháng, chứ không phải chỉ giới hạn so với những người có ngân sách khiêm tốn hơn. Chẳng hạn như một cặp vợ chồng, nếu như có mức tiêu xài khá lớn và có thêm cơ sở làm ăn, có thể xin cùng lúc thẻ tín dụng cho cả hai vợ chồng, rồi mỗi người cũng có thể vừa xin thẻ cho cá nhân (personal card) vừa xin thêm một thẻ khác cho cơ sở thương mại của mình (business card). Như vậy, gia đình này có thể có được dễ dàng khoảng 200,000 điểm chỉ trong vòng 3 tháng.
Có điều là tuy có hàng trăm ngàn điểm thưởng “miles & points” như vậy, nhưng lại được rải rác trong nhiều chương trình của các hãng máy bay và khách sạn khác nhau, chúng ta cần phải biết thu gom những điểm thưởng này để làm cách nào có thể sử dụng một cách hữu hiệu nhất. Bằng không thì nếu tính chia đổ đồng ra, số điểm mà chúng ta có được kể trên sẽ không đáng kể lắm vì bị phân chia ra trên nhiều hãng máy bay và khách sạn đa dạng. Nói một cách đơn giản để dễ hiểu, nếu quý bạn có 300,000 điểm chỉ riêng cho một hãng máy bay nào đó, thì điều này cũng sẽ có lợi nhiều hơn trong việc lấy vé miễn phí để đi du lịch, kể cả thuộc hạng sang trọng “business hay first class”, còn hơn là chúng ta cũng có 300,000 điểm nhưng lại bị chia đều ra trong ba hãng máy bay lớn là United, Delta và American.

Ích lợi của những loại điểm “flexible points”
Vì thế nên đối với những người mới bước vào thú chơi này, chúng tôi đã đề nghị là nên xin các thẻ tín dụng cho những điểm có thể được chuyển đổi, thường gọi là flexible points hay transferable points, tức là những điểm có thể được chuyển đổi dễ dàng cho từng chương trình riêng biệt của các hãng máy bay hay khách sạn. Rồi sau đó, chuyển đổi các số điểm này vào những chương trình của các hãng máy bay và khách sạn mà chúng ta dự định sử dụng để lấy vé miễn phí.
Gọi là “flexible points” vì các điểm này sau đó có thể được chuyển đổi sang thành điểm của từng hãng máy bay hay khách sạn tuỳ theo mình muốn. Chẳng hạn như sau khi dùng các thẻ tín dụng của ngân hàng Chase để tích tụ điểm thưởng có tên là “Ultimate Rewards (UR) points”, thay vì đổi nó ra thành tiền mặt, chúng ta có thể đổi sang thành điểm của nhiều hãng máy bay như British Airways, Air France, Korea Air, Singapore Airlines, Southwest, United, Virgin Atlantic v.v… để có thể lấy vé đi khắp nơi trong nước Mỹ hoặc trên thế giới xuyên qua các hãng máy bay to lớn này.
Do đó, nếu như đã, đang hoặc sẽ bước vào thú vui này, quý bạn có thể sẽ xin một thẻ tín dụng của Chase cộng tác với United hay Southwest để tặng thưởng khoảng 50,000 điểm sau khi tiêu xài từ $2,000 đến $3,000 trong 3 tháng. Nhưng đó là những điểm “miles” chỉ dành riêng cho các hãng máy bay đó mà thôi.
Tuy nhiên, một khi chúng ta có thêm được những điểm “UR points” của các thẻ chính của Chase như Chase Sapphire Reserve, Chase Sapphire Preferred, Chase Freedom, Chase Freedom Unlimited, Chase Ink Preferred, chúng ta cũng có thể tích tụ được thêm cả trăm ngàn điểm “UR points” của Chase. Lệ phí hàng năm của các thẻ này cũng thay đổi, từ miễn phí cho đến $95 hay $495 tùy từng loại. Chúng tôi sẽ lần lượt liệt kê những khác biệt này cùng với những giải thích cặn kẽ để quý bạn được hiểu rõ công dụng của mỗi thứ.
Như vậy những trương mục điểm thưởng của chúng ta với các hãng như United hay Southwest có thể sẽ tăng vọt lên hơn cả trăm ngàn một cách dễ dàng nếu như chúng ta quyết định chuyển đổi số điểm “UR points” sang các trương mục của United hay Southwest. Và tùy theo nhu cầu của chúng ta muốn du lịch ở trong nội địa nước Mỹ và Canada hay đi ra ngoài như ở Âu Châu hoặc Á Châu, chúng ta cũng có thể dễ dàng lấy được vé gần như miễn phí (vì còn phải trả thêm phụ phí xăng nhớt hoặc thuế má). Ngoài ra, những ai có điểm của United Airlines cũng có thể dùng nó để lấy vé miễn phí từ những hãng máy bay nằm trong liên minh của United có tên là “Star Alliance”.
Cũng tương tự như Chase, một ngân hàng lớn khác là Citibank cũng cung cấp các thẻ tín dụng của riêng mình, với những điểm thưởng có tên gọi là “Thank You (TY) points”. Đó là những thẻ tín dụng như Citi Prestige, Citi Premier, Citi Thank You v.v…, với số điểm được tặng cũng thay đổi, và lệ phí hàng năm cũng khác biệt, từ miễn phí cho đến $95 hay $450 tuỳ từng loại.
Và cũng giống như Chase, Citibank cũng phối hợp với nhiều hãng máy bay khác (phần lớn là American) và các khách sạn để cung cấp những thẻ tín dụng riêng biệt như M/C AAdvantage Platinum để tặng lại những miles của hãng American. Như vậy, một người sau khi xin các thẻ tín dụng của hãng máy bay American (do Citibank cung cấp) sẽ có vài chục ngàn điểm “miles” của American Airlines. Sau đó, họ có thể chuyển đổi số điểm “TY points” sang để nâng tổng số điểm của mình lên cả trăm ngàn để từ đó có thể lấy vé miễn phí dễ dàng cho các chuyến bay của American hoặc những hãng máy bay cùng trong khối hợp tác chung có tên là “Oneworld”.
Cũng giống như điểm “UR points” của Chase, những điểm “TY points” của Citibank có thể được chuyển đổi sang thành điểm của nhiều chương trình thuộc rất nhiều hãng máy bay đa dạng khắp nơi trên thế giới chứ không phải chỉ có American ở Hoa Kỳ mà thôi. Đó là những hãng máy bay như Cathay Pacific, EVA, Etihad, Air France, Malaysia Airlines, Qantas, Qatar, Singapore Airlines, Thai Airways, Virgin America, Virgin Atlantic.
Sau cùng là nhà băng American Express cũng có những điểm “flexible points” để chuyển đổi không khác gì Chase và Citibank. Có điều là American Express có đến hai loại điểm khác nhau, phần lớn được gọi là “Membership Rewards (MR) points”, và điểm thứ nhì có tên là “SPG points” được cấp duy nhất bởi các thẻ có giao kèo với hệ thống khách sạn SPG.
Các thẻ tín dụng của American Express (AmEx) tặng điểm thưởng “Membership Rewards (MR) points” gồm có những thẻ như AmEx Everyday, AmEx Everyday Preferred, AmEx Gold Rewards, AmEx Gold Business, AmEx Green Rewards, AmEx Platinum và AmEx Platinum Business v.v… Và cũng tương tự như “UR points” hoặc “TY points”, những điểm “MR points” cũng có thể được chuyển đổi sang rất nhiều hãng máy bay và khách sạn khác nhau để dùng tuỳ theo sở thích của mỗi người.
Ngoài ra, cũng giống như Chase hợp tác lớn nhất với hãng United Airlines, và Citibank làm ăn chính với American Airlines, nhà băng American Express lại chọn hợp tác chính thức với hãng máy bay lớn thứ ba tại nước Mỹ là Delta Airlines. Do đó, AmEx cũng cấp những thẻ tín dụng mang tên của Delta để tặng những điểm “miles” của hãng máy bay này, có tên là “Delta Skymiles”. Dĩ nhiên, một khách hàng có nhiều điểm “MR points” của AmEx cũng có thể chuyển đổi nó sang trương mục của Delta để tăng số điểm “Delta Skymiles” lên cao hơn để dễ dàng lấy vé miễn phí từ hãng Delta hay nhiều hãng khác nằm trong liên minh của Delta có tên là “Skyteam”.
Và AmEx cũng cạnh tranh với Chase và Citibank để hợp tác với nhiều hãng máy bay khác (như Delta) và khách sạn để cung cấp những thẻ tín dụng riêng biệt nhưng đều do AmEx điều hành và tài trợ.
Riêng loại điểm “flexible points” sau cùng là do các thẻ tín dụng của AmEx có tên là AmEx SPG (do sự hợp tác với hệ thống của khách sạn SPG) để cung cấp số điểm gọi là “SPG points”. Starwood có thể được xem như là một hệ thống các khách sạn từ hạng trung (như Aloft, Four Points) đến cao cấp như Westin, Sheraton, Le Meridien, St. Regis v.v. Điểm của SPG tương đối khó kiếm được vì các thẻ cấp “big bonus” rất giới hạn chứ không rộng rãi như các loại khác, thành ra chỉ kiếm được là nhờ sử dụng nó để trả tiền bằng thẻ AmEx SPG hoặc để trả tiền thuê mướn phòng khách sạn của SPG.
Tuy nhiên, điểm của SPG lại được xem là có giá trị cao nhất, vì được chuyển đổi sang rất nhiều chương trình của các hãng máy bay và khách sạn rộng rãi nhất. Và một phần thưởng “bonus” khác của nó là nếu như mình chuyển một lần 20,000 “SPG points” sang một chương trình nào khác, mình sẽ được tặng thêm 5,000 điểm.
Để kết luận, quý bạn nên tìm cách tích tụ những điểm thưởng từ các loại thẻ tín dụng được xếp hạng là “flexible points” trước khi nghĩ đến việc lấy những điểm riêng biệt của từng hãng máy bay hay khách sạn.
(Nếu muốn góp ý hoặc có những thắc mắc gì thêm, xin gửi email cho tác giả)

Tuấn Minh
Houston, Texas, ngày 12/03/2017
anhtuantaberd74@gmail.com

Tin tức khác...